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中国人形机器人的突围之路 | 中国科创力量

   

  全球人工智能和人形机器人行业中,中国企业已属于“早起的鸟儿”。他们看到困难眼睛会放光,对未来充满野心和抱负。“我们不睡觉,把虫子都吃掉。”

聚星娱乐股东  科技商业预言家凯文·凯利曾表示,对比30年后的我们,现在的我们一无所知。必须相信那些不可能的事情,因为我们尚处于第一天的第一个小时——开始的开始。

聚星娱乐股东  回到人形机器人“开始的开始”。

聚星娱乐股东  1972年,世界上第一个全尺寸人形“智能机器人”——WABOT-1诞生。近半个世纪过去,工业机器人已广泛应用于生产线,人形机器人的商用却仍在探索路上。

  2008年,优必选科技创始人、董事长兼CEO周剑开始研发人形机器人,周围很多人都无法理解。“有人说我在做玩具,有人说我在做电动。一些硅谷的投资人也说,‘周剑,你不要去做这个事情’。”

  周剑和优必选科技坚守的10余年间,科技以比想象快得多的速度颠覆传统观念:数字经济迅速崛起,人工智能成为核心驱动力,以5G、云计算、大数据为代表的新一轮科技革命正在重构全球创新和经济版图。

  “人工智能激活了越来越多行业的应用场景。我们现在看不到人工智能的天花板。”优必选科技CFO兼董秘张钜表示。

  优必选科技是近年颇受市场关注的中国人工智能和人形机器人独角兽公司。2016年起,优必选科技机器人4年3次登上春晚舞台;2018年,优必选科技高端智能机器人产品产业化项目入选“国家发改委人工智能创新发展和数字经济试点重大工程”;2019年,自主导航智能控制器研发及产业化项目入选国家发展改革委“2019年人工智能创新发展工程”;2019年,The Robot Report评出“10大值得期待机器人公司”和“5大值得关注人形机器人”榜单。优必选科技及其机器人Walker入选,成为榜单中唯一被提名的中国公司。共同在列的包括微软、亚马逊等科技巨头和波士顿动力等知名机器人公司。

   

  大型人形机器人Walker

  “中国人形服务机器人,已经逐渐从跟跑变成并跑甚至领跑的状态。”中国科学院深圳先进技术研究院研究员欧勇盛表示,“人形服务机器人,过去看欧美,现在看中国。”

  弱人工智能时代的中国人形机器人

聚星娱乐股东  Venture Scanner研究将人工智能分为三个阶段:计算智能、感知智能和认知智能。目前人工智能发展处于弱人工智能范畴,即在某个特定领域擅长的专一人工智能,如语音识别和图像识别等侧重计算能力和数据积累的领域,主要解决计算智能和感知智能层面的问题。距离强人工智能时代独立思考、做出决策的认知智能还有一定距离。

  “弱人工智能时代,我们还有很多核心技术没有完全突破。比如视觉技术中的人脸识别,现在机场、门禁用得很多。因为人脸有显著的五官特征,但如果用到杯子、门把手、手机等物品上,很多都无法精准识别。”欧勇盛多年来一直从事机器人与智能系统控制研究,长期关注服务机器人在整机系统集成及学习人类行为的应用。“人形机器人是人工智能落地非常好的载体,也是人工智能领域至关重要的一个方向。”

聚星娱乐股东  人形机器人,又称仿生人,是一种旨在模仿人类行为,尤指肌体和人类相似的机器人。目前,功能化拟真化人形机器人已开始出现在各种应用场景中。

  “现阶段,人形机器人的商业化仍受技术、产业链、服务生态等成熟度的限制和影响,面临的挑战要比其它人工智能领域大得多。在弱人工智能阶段,用户期待与产品的实际体验之间存在较大的落差,一方面需要让用户更多地了解人形机器人,另一方面也需要技术发展以及更多的场景落地实践来带动产品体验的提升,才能拥有更广阔的应用前景。”欧勇盛表示。

聚星娱乐股东  中国市场在新技术的试错与应用上具有天然的优势。中国电子学会发布的《中国机器人产业发展报告2019》显示,中国已经多年领跑全球机器人应用市场,展现出数量与速度的双优势。2019年,全球和中国机器人市场规模预计将分别达294.1亿美元和86.8亿美元,2014年至2019年的平均增长率分别为12.3%和20.9%。随着市场规模的持续扩大,服务机器人将成为中国机器人市场中颇具亮点的领域。

   

   

  “我们有用户、有科学家、有工程师,有产业链,还有场景。同时我们的氛围很接地气。我们的技术都是落地到产品中去,为了解决客户需求和痛点而生。”张钜的观点,也是很多中国人工智能创业企业的心声。

聚星娱乐股东  市场应用与新兴技术的深度融合,推动包括人形机器人在内的中国机器人产业快速发展,也让中国在这片各国争相布局和着重发力的科创前沿占据了一席之地。

  欧勇盛分析指出,近年来中国在人工智能领域专利申请数量与美国处于同等数量级,特别是计算机视觉和智能语音等应用层专利数量快速增长,在多模态人机交互技术、仿生材料与结构、模块化自重构技术等方面也取得一定进展,智能机器人领域技术水平得到进一步提升。

  “随着机器人产业整体向着中高端市场以及自主学习、细分算法研发的方向转型,关键核心技术研发成为重要的产业防线。这对中国在芯片、关键零部件、控制系统等领域提出了更高的要求。”欧勇盛表示,“识别快速运动物体需要快速计算,并将数据算法固化在芯片上。美国军方原来在嵌入系统像DSP或ARM上有多年积累,因此很快能转到民用上。而中国这方面技术还相对薄弱。这些年来,奥比中光、华为等企业都做了大量铺垫,为追赶欧美最新技术奠定了坚实的基础。”

  中国“机器人爸爸”的孤注一掷

  全球机器人大家庭里,真正完全专注人形机器人的公司为数不多,在纯人形机器人领域做商业化落地探索的更是少见。来自中国深圳的优必选科技就是其中一家。

  2008年,一次偶然的机会,周剑参加了一个日本机器人展会。琳琅满目的机器人唤醒了他儿时的“变形金刚情结”。周剑了解到,由于功能不完备,加之价格过高,现场很多机器人还处在展览阶段,尚无法在日常生活中与用户产生真正交互与共鸣。

  回国后,周剑随即组建团队,投入人形机器人的研发和制造。他很快发现,造成人形机器人价格居高不下的主要原因在于其核心动力源——舵机,即机器人活动的“关节”。

   

  机器人关节-舵机

  “人形机器人每个可活动的关节都含有一个小型智能伺服系统,也就是舵机。每个(关节)自由度都由一个舵机来支撑。因此舵机产生的功率是否够大及其连续性、稳定性等都对机器人的活动起着至关重要的作用。原来我们国家舵机一般进口(自)日本和韩国,很多知名人形机器人公司也是通过购买舵机来进行生产。这样成本比较高,不能真正实现产业化。”欧勇盛分析称。

聚星娱乐股东  周剑的研发从舵机入手。令他没有想到的是,夜以继日的试错,花光几千万积蓄,却始终没有成型的产品出现。创业的前几年,周剑甚至没有勇气成立一家公司。

  “我和我的小伙伴曾经一起抱头痛哭过。我曾经把我的信用卡刷光,只为给大家付工资。我打电话打到几乎没有朋友。但很幸运的是即使这么辛苦,我们团队的人还是和我一起坚守。”周剑曾在不同节目中回忆起这段艰辛的创业经历,如今在他看来,熬过人生的至暗时刻,不过是每个创业者都经历过的常态。

聚星娱乐股东  2012年,周剑和团队成功研发出在性能和性价比均表现出色的伺服舵机并实现量产,优必选科技正式成立。

聚星娱乐股东  “优必选科技把舵机技术基本国产化,成本做得低、速度功率大、稳定性好,为我们的产品在国外同台竞技打下了良好的基础。”欧勇盛表示。

聚星娱乐股东  对内对外,周剑亲切地把机器人称作自己的“儿子”,也因此收获了“机器人爸爸”的称号。此时,把中国机器人带上世界舞台的“机器人爸爸”又遇到了新的问题。

   

聚星娱乐股东  “机器人爸爸”周剑

  “Alpha1做出来后,钱基本上花完了。参加过一些活动,也有人找我,但没有人懂,也没有人投资。”周剑回忆,“直到2013年下半年在一个投资公司的投委会上,我遇到了夏总。如果再晚一点,公司可能就倒闭了。”周剑表示。

聚星娱乐股东  中国天使投资人的情怀和担当

  周剑口中的夏总是深圳市正轩投资有限公司董事长、同时担任比亚迪董事的夏佐全。对于第一次遇见周剑的场景,夏佐全仍记忆犹新。

聚星娱乐股东  “周剑穿着七分短裤,跟他现在风格一样,比较潮。他在那里演示机器人,谈他的理想。当时Alpha机器人还没有春晚表演那么灵活,只能跳舞和做一些简单的动作。周剑的愿景也还没有像现在的‘让智能机器人走进千家万户’那么清晰。投委们遇到这个项目都是问他‘你要卖给谁?你怎么盈利?’实际上当时他也回答不了。”夏佐全语气舒缓平和,伴随着爽朗笑声,眼神中难掩寻获优质项目时的兴奋与骄傲。

  “我可能做了这么多年企业,就比较敏感,特别激动,(有)直觉。如果周剑说他做机械臂或者用到工业领域的项目,我可能不是那么兴奋。为什么我当时对他感兴趣,就是因为代表未来。机器人走入家庭很可能是一个大的趋势,而不仅仅是在工厂。我觉得我们做风投就要去做这种前瞻性的项目。当时大家都坐在那里,我一下子就站起来,我说‘我强烈建议你们投这个项目’。但我即使这样说,大家还是不吭声。最后我就告诉他们,‘如果你们不投,我就投了’。我连着问他们三次。‘投不投?呵呵 ’。”

聚星娱乐股东  夏佐全的“软硬兼施”和“威逼引诱”最终说服了在场的投委会委员,周剑顺利拿到了天使轮投资。

聚星娱乐股东  夏佐全敏锐的直觉来源于多年投资和实业经验。夏佐全的投资生涯是比亚迪天使投资人,2003年成立深圳市正轩投资有限公司,2010年开始高科技和创新型企业的早期投资。

  “王总(王传福)和周剑这两个人都充满激情,而且非常执着。在其他投资人还没有进来的时候,就已经把核心技术打造好了。他们专注的两个方向在不同的时间点都有其时代意义,比亚迪的充电电池是进口替代,优必选科技的人形机器人实际上是引领全球。”

  作为早期投资人,夏佐全信奉并坚守长期投资的价值理念。他认为中国要出现一批真正理解企业的长期投资者,才能成长一批在国际上有影响力的创新型科技公司,也因此正轩投资在理性的投资逻辑外,还多了份情怀与担当。

   

聚星娱乐股东  “我们不是什么赚钱的企业都投。我们只投能增强国家技术实力的(企业)。”夏佐全表示。

聚星娱乐股东  早期投资人和企业家理想的合作状态是什么?夏佐全的答案是像夫妻一样相互扶持。

聚星娱乐股东  “早期企业家一定是在某些方面很强,但其他方面很弱。他们的心理并不是很强大,需要经常跟他联络。特别好的时候给他提醒一下,甚至泼个冷水。特别困难的时候不要去问经营情况,就给他开导和安慰。我们对于投资的企业,后续会跟进发展战略、公司治理等问题,督促他去接触客户、去继续融资,有时候还帮他对接资源。”

聚星娱乐股东  天使轮投资后的几个月,周剑找到夏佐全,提出了新的资金需求。

  “他说钱可能不够了。我说没关系,我可以增资,当时给他增了600万。还找银行给他做了授信,我个人做担保,做1000万。产品做出来后要不断测试市场,是最关键也是最困难的时候。这时给他资金保障,他至少在一年内就可以专心做市场了。大概2014年下半年,它(优必选科技)在商业上就开始突破了。”夏佐全表示。

  早起的鸟儿不睡觉

  见到困难眼睛会放光

  冰火两重天,在一定程度上呈现了全球人形服务机器人产业发展的真实状态。一方面,关于“机器人行业遇冷”和“人形机器人未来难达到人类要求”的观点甚嚣尘上;也有部分知名人形机器人公司停止研发或者出售旗下机器人资产。另一方面,从BAT等互联网公司到美的、海尔等家电企业再到碧桂园等传统地产商,各行业龙头纷纷抢滩布局消费服务机器人市场,足见市场未来的想象力。

   

聚星娱乐股东  2019年中国科技机器人企业

  “手机及很多历史上的发明刚出来时大家都觉得它没用,现在变成每个人都要用,这正是企业家不断尝试和人们认知不断转变的过程。新产品需要时间不断碰撞和测试,以便更贴近市场。人形机器人领域现在我们已经看到一些大规模弱刚需的出现。”夏佐全表示。

  作为中国人形服务机器人最早入局者之一,优必选科技一直坚守在技术和市场的无人区。

聚星娱乐股东  “优必选科技从人形机器人核心技术——伺服舵机入手,长期研发积累了一系列核心技术并不断精进,在包括高性能伺服驱动器及控制算法、多关节运动控制算法、面向服务机器人计算机视觉算法、智能服务机器人自主导航定位算法、机器人操作系统应用框架ROSA等多项人工智能机器人核心技术等领域,均处于国际顶尖技术水平。”欧勇盛表示。

  “我们先是把技术做到比别人有更大的优势。第二就是用我们的技术形成一些产品,能够满足客户需求和解决客户痛点。第三就是找到这些应用场景。现在是从教育到安防到娱乐,然后金融、大零售。在这些落地场景生根,不断拓宽拓深。”张钜表示,“前面没有路,你没有东西可以拷贝。就像任正非说前面就是无人区,你必须靠自己。”

  加入优必选科技前,张钜是连续三届的新财富金牌董秘,多年担任上市公司高管。2017年,张钜从上市公司辞职,他在朋友圈写下“为了追寻心中梦想”的离职感言,曾在资本圈掀起一阵热议。

  “(当时提到追寻心中梦想)实际上就是这个机器人的梦想。不仅是我自己的梦想,‘把智能机器人带到千家万户’,我觉得也是整个人类的梦想。”张钜表示,“我就喜欢特别challenging的事情。因为我觉得简单的事情,就像摆个档卖个热干面,一定轮不到我们。我们做的事情一定是别人不想做,别人做不了的,别人尝试完觉得太难要放弃的。所以见到困难,我们眼睛会放光,因为我们觉得机会来了。我们公司的高管很多可能是第二天早上才睡觉,但是没人觉得累。”

聚星娱乐股东  在张钜看来,优必选科技的Walker机器人已经代表中国科技实力走到了世界最前端,但未来还需要继续努力,克服更多世界性难题。

  “未来的市场空间,我们还看不到AI人工智能的天花板。我觉得现在我们就处在农业时代的一个马车厂,去看一个工业社会的汽车厂,完全不是一个量级。”张钜表示,“就像移动互联网时代,必然会出现BAT这样万亿市值的公司。在AI人工智能的时代,也必定会出现万亿甚至10万亿市值的公司,我们希望优必选科技可以做到。现在你会说优必选科技估值这么高,我觉得现在买优必选科技的原始股是太便宜了。”

  张钜的答案正好回应了市场对于优必选高估值的好奇。2018年5月,优必选科技完成8.2亿美元C轮融资,估值50亿美元,成为当时全球估值最高的AI机器人创业企业。

  在国内外众多人工智能和人形机器人企业中,来自中国的优必选科技无疑已属于“早起的鸟儿”,手握先发的技术和市场优势。而张钜最近的一条朋友圈也透露了中国企业在高端智能服务人形机器人产业化上的野心和抱负——“我们不睡觉,把虫子都吃掉。”

  参考资料1.《中国机器人产业发展报告2019》中国电子学会

聚星娱乐股东  2.《2019中国科技机器人企业排行榜》互联网周刊

  3.《机器传奇:全球13位科学家和他们的机器人“孩子”》资本实验室

聚星娱乐股东  4.《AI时代已来临:从人形机器人Walker登上春晚说起》王冠雄

  (本文来源微信公众号:全景财经)

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